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Avis de non-responsabilité : cet article n'est pas une source de conseils définitifs. Vous êtes responsable de votre propre sécurité lorsque vous décidez d'entrer ou non dans un slot canyon, y compris Buckskin Gulch.  

Buckskin Gulch est souvent considéré comme la grand-mère de tous slot canyons : pas de surprise, étant donné les 14 km de détroits ininterrompus et les murs de Buckskin qui atteignent près de 500 pieds de hauteur. Également nommé l'une des randonnées les plus dangereuses d'Amérique, malheureusement, Buckskin Gulch a fait honneur à son nom au début de 2023 avec quatre décès de randonneurs liés aux inondations en quelques semaines.  

Qu'est-ce qui rend Buckskin Gulch si dangereux ?

Buckskin Gulch est un point chaud pour les incidents mettant la vie en danger en raison d'une combinaison de trois facteurs : la longueur et l'inévitabilité de son rétrécissement ; l'accessibilité des principaux points de départ de Buckskin Gulch, qui permet à des dizaines de visiteurs souvent sous-informés de s'aventurer dans le canyon sans une compréhension complète des risques encourus ; et la complexité de l'évaluation des risques d'inondation dans le canyon. 

La longueur et l'incontournable passage de Buckskin

La section étroite de Buckskin Gulch s'étend en continu sur environ 14 milles; les estimations vont de 12 à 16 miles, selon la carte et la lecture GPS auxquelles vous décidez de faire confiance (note latérale : le GPS est notoirement peu fiable dans les canyons et, pour autant que nous le sachions, personne n'a jamais tenté de prendre une roue de mesure à travers Buckskin Gulch ). Dans des conditions sèches, cela signifie que vous pouvez passer des heures ou des jours à vous émerveiller devant la beauté du canyon tout en profitant de la climatisation naturelle de la terre et de la protection contre le soleil d'été. Dans des conditions d'inondation, cependant, les facteurs mêmes qui vous attirent - la longue fente étroite, les hauts murs voûtés - peuvent soudainement vous piéger dans 14 miles de canyon sans possibilité d'évasion.  

Lorsque vous êtes surpris par une crue soudaine, votre seul moyen de vous mettre en sécurité est de rechercher un terrain plus élevé – immédiatement. Tout ce dont vous avez besoin pour qu'une crue éclair devienne mortelle, c'est de vous retrouver dans un tronçon de quelques dizaines de mètres qui n'offre pas de voie vers un terrain plus élevé. À Buckskin, il y a des couloirs qui s'étendent sur de nombreux kilomètres sans rebords ni bermes qui vous permettraient de grimper au-delà de la zone de danger. 

Soit dit en passant, la zone de danger s'étend facilement de 30 à 40 pieds au-dessus du fond du canyon. Les débris laissés par les inondations précédentes sont un indicateur puissant de la profondeur de ces inondations : ne vous trompez pas en pensant qu'en un rien de temps, vous pourriez sortir du danger ; dans la plupart des endroits, même le grimpeur le plus compétent ne serait pas en mesure d'escalader ces parois de canyon.  

 Qu'en est-il de la Route du Milieu, vous demanderez-vous peut-être ? Oui, la route du milieu est une sortie possible de Buckskin Gulch - mais c'est un point de sortie stratégique et non une évasion aiguë. Une crue soudaine peut vous attraper n'importe où dans la section étroite; le fait qu'il n'y ait qu'une seule sortie (technique et effrayante !) de Buckskin Gulch à mi-chemin à travers le canyon ne devrait pas être pris en compte dans votre plan de gestion des risques d'inondation soudaine. Pensez-y comme ceci : l'existence de la Route du Milieu ne vous aidera que si vous êtes pris par une crue soudaine, eh bien, juste au niveau de la Route du Milieu. 

L'accessibilité des principaux points de départ de Buckskin Gulch

Le deuxième facteur qui fait de Buckskin Gulch un point chaud probable pour les accidents liés aux crues soudaines est l'accessibilité de ses principaux points de départ. Lorsque les conditions routières sont bonnes, Buckskin Gulch est facilement accessible aux véhicules de tourisme réguliers via un tronçon de chemin de terre de 8 miles à mi-chemin entre les villes de Kanab et Page. La randonnée d'une journée à Buckskin Gulch ne nécessite qu'un permis de stationnement en libre-service, et la promenade facile de 1.7 mile depuis le Wire Pass Trailhead to Buckskin Gulch attire des dizaines de randonneurs occasionnels - dont beaucoup ne savent peut-être pas que, là où le potentiel d'inondation soudaine est impliqué, il n'y a pas de sécurité en nombre: de nombreux visiteurs sous-informés peuvent décider d'accéder au canyon à des moments dangereux sans même comprendre les risques qu'ils acceptent. D'autres visiteurs un peu plus informés peuvent regarder le cortège régulier de randonneurs dans Buckskin Gulch et décider que leur propre inquiétude quant à l'accès à Buckskin doit être sans fondement. Attention : ce n'est pas le cas. La simplicité de la randonnée dément le danger d'entrer dans Buckskin Gulch. La randonnée dans Buckskin Gulch devrait être une entreprise soigneusement planifiée et recherchée, et non une décision spontanée «cela ressemble à une randonnée cool». Si la pensée de Buckskin Gulch vous séduit, mais que le soin qui doit être apporté à la planification et à la recherche ne l'est pas, embaucher un guide

Notez qu'il n'y a pas de fermeture de sentiers à Wire Pass ou Buckskin Gulch : chaque randonneur est responsable de sa propre sécurité, et en plus des panneaux d'avertissement de crue éclair installés en permanence au début du sentier, il n'y a aucun mécanisme pour empêcher les randonneurs d'accéder à Buckskin Gulch pendant les périodes d'inondation potentielle. 

Un commentaire supplémentaire concernant les permis : alors que les permis de randonnée d'une journée sont illimités et faciles à obtenir sur place, les permis de nuit pour Buckskin Gulch sont rares et uniquement disponibles à l'avance. La difficulté d'obtenir des permis de nuit peut inciter de nombreux détenteurs de permis à prendre des décisions risquées lorsqu'ils sont confrontés à des décisions d'aller/ne pas aller sur la base de conditions météorologiques marginales. Si cette affirmation est vraie pour vous, rappelez-vous que le canyon existe depuis environ 5 millions d'années et qu'il existera probablement encore quelques millions d'années dans le futur. Ce n'est pas la peine de mourir. Il y a une pléthore d'aventures incroyables à vivre dans la région de Kanab qui n'impliquent pas le risque de mourir dans une crue éclair (et beaucoup n'impliquent même pas de permis). Si vous cherchez des idées, voici une grande liste pour commencer des aventures d'une journée, et vous pouvez également vous inspirer de notre gamme d'incroyables régions destinations de randonnée

La complexité de l'évaluation des risques d'inondation à Buckskin Gulch

Cela nous amène au sujet le plus important : pourquoi est-il si complexe d'évaluer les risques d'inondation à Buckskin Gulch ? En théorie, les choses sont simples : s'il pleut en amont du goulet, il y a risque d'inondation. En pratique cependant, l'évaluation du risque d'inondation dans Buckskin Gulch est plus nuancée. Combien de pluie faut-il pour produire une inondation ? Que signifie exactement « en amont » ? Où la pluie doit-elle tomber pour présenter un risque d'inondation ? La réponse à "combien de pluie est nécessaire" est difficile et, à vrai dire, pas celle que je veux aborder dans ce billet de blog. Voici pourquoi : si vous essayez d'analyser les quantités de précipitations probables en amont pour prendre votre décision d'y aller ou non, vous poussez déjà bien au-delà d'une marge de sécurité raisonnable. Si de la pluie est prévue, n'allez pas dans Buckskin Gulch. 

Où consulter la météo

Passons à la question suivante : où la pluie doit-elle tomber pour présenter un risque d'inondation ? C'est la question que de nombreux randonneurs débutants se trompent. "En amont du détroit" ne signifie pas seulement quelques miles en amont (ce qui, soit dit en passant, dans le cas de Buckskin est à l'ouest et au nord du populaire Buckskin Gulch & Wire Pass départs de sentiers); cela signifie n'importe où dans le bassin versant du canyon, ce qui signifie essentiellement que vous devez suivre une carte topographique en amont du canyon jusqu'à ce que vous trouviez le bassin versant - le point culminant le plus proche à partir duquel, une fois que vous le traversez, l'eau s'écoule dans la direction opposée. Des pluies importantes n'importe où dans le bassin versant présentent un risque d'inondation dans le canyon. Buckskin Gulch est situé dans l'une des marches inférieures du monument national du Grand Staircase-Escalante, ce qui signifie que le bassin versant concerné est situé à plusieurs kilomètres en amont du canyon. Un orage à 50 miles au nord de Buckskin Gulch, invisible de tous les points de départ où un randonneur commencerait son aventure Buckskin, pourrait produire une crue éclair mortelle.  

Il existe de nombreux articles sur Internet décrivant ce problème même, mais peu de ces articles, voire aucun, ne franchissent l'étape suivante pour doter leurs lecteurs des outils nécessaires pour traduire une compréhension générale du risque en une zone de prévision réelle. La carte ci-dessous est une illustration du ou des bassins versants de Buckskin Gulch. Notez qu'il y a deux zones qui peuvent produire une inondation à Buckskin : le grand bassin versant au nord du canyon et une zone de drainage plus petite sur le plateau de Kaibab au sud et à l'ouest de Wire Pass départ du sentier. C'est une puissante tempête de pluie sur le plateau de Kaibab qui a provoqué la crue éclair meurtrière de mars 2023.  

Étant donné que le bassin versant de Buckskin Gulch est vaste mais ne contient pas de grandes villes pour lesquelles il est facile d'obtenir des prévisions, il est conseillé d'utiliser le service de prévisions ponctuelles de la NOAA pour l'ensemble des zones suivantes : 

Une prévision parfaite pour tous les points de prévision ci-dessus est un indicateur utile que le risque d'inondation dans Buckskin Gulch est faible (à l'exception de la possibilité d'un ruissellement printanier, qui est discuté ci-dessous). 

Modèles de mousson

Les crues soudaines peuvent se produire toute l'année, mais elles sont plus susceptibles de se produire pendant la mousson d'été qui, dans le sud-ouest américain, s'étend généralement de fin juin à début septembre. Pendant la mousson, de puissants orages localisés produiront des quantités démesurées de précipitations en peu de temps, ce qui entraînera rapidement des inondations soudaines. Ces tempêtes commencent généralement à se former en fin de matinée ou en milieu de journée et commencent à évacuer leur humidité en début d'après-midi. Les tempêtes de mousson sont notoirement difficiles à prévoir : les prévisions peuvent identifier correctement qu'il y aura une activité de mousson (à la "20 % de chances d'orages commençant à 2 heures"), mais il est presque impossible de prévoir précisément où ces tempêtes de mousson vont frapper. Pour un canyon comme Buckskin Gulch, cela signifie que si les prévisions indiquent un modèle de mousson, passer du temps à Buckskin Gulch au mauvais moment de la journée équivaut à jouer à la roulette russe. Bien qu'une probabilité de 20 % de pluie et d'orages puisse sembler faible, rappelez-vous que cette prévision signifie qu'il pleuvra 100 % du temps dans 20 % de la zone de prévision ; et la probabilité de précipitations ne vous dit rien sur la quantité de pluie attendue qui, pendant la mousson d'été, peut facilement être une microrafale déclenchant des inondations. Ne tentez pas votre chance ! 

Le timing est important

Sachez que l'eau met du temps à parcourir de longues distances. Selon le terrain, les crues soudaines dans le sud-ouest ont tendance à se déplacer à environ 4 à 6 milles à l'heure (bien que les vitesses puissent atteindre jusqu'à 30 pieds par seconde ou 20 milles à l'heure comme lors de la crue éclair de Big Thompson Canyon au Colorado en 1976 ). Ceci est important car un orage de fin de soirée à la tête même du bassin versant de Buckskin Gulch, à plus de 50 miles en amont du rétrécissement de Buckskin, pourrait signifier que les eaux de crue n'atteignent le rétrécissement que 8 à 12 heures après la tempête. En d'autres termes : lorsque vous vérifiez la météo pour votre randonnée, vous devez suivre ce qui s'est passé la veille et pas seulement ce que les prévisions indiquent pour le jour de votre randonnée. Vous pouvez trouver un historique radar de 24 heures sur le sud de l'Utah et le plateau du Colorado ici

Inondation sans pluie ? Ruissellement printanier !

Des inondations peuvent se produire dans Buckskin Gulch même sans pluie. Le ruissellement printanier qui résulte de la fonte du manteau neigeux dans les altitudes plus élevées du Grand Staircase peut provoquer des inondations dans Buckskin Gulch. Pour que le ruissellement soit un déclencheur d'inondation, les éléments suivants sont nécessaires : un manteau neigeux dans les parties supérieures du Grand Escalier et une augmentation rapide des températures à des altitudes plus élevées déclenchant la fonte des neiges. Les crues éclair dues à la pluie (en particulier les moussons d'été) sont beaucoup plus fréquentes que les inondations dues au ruissellement printanier, mais il est important que les randonneurs potentiels de Buckskin comprennent la possibilité d'inondations printanières. 

Les crues éclair – à quel point sont-elles vraiment dangereuses ? 

Si vous envisagez toujours de tenter votre chance à Buckskin Gulch un jour où il y a un potentiel d'inondation, sachez ce qui suit : les inondations soudaines sont si puissantes qu'elles peuvent déplacer non seulement des bûches et d'autres débris, mais aussi des rochers qui pèsent plusieurs tonnes. Oui, vous pouvez mourir de noyade dans une crue éclair (crépines éliminera même les nageurs les plus forts) - mais il est tout aussi probable que vous mourrez d'un traumatisme que vous serez écrasé comme une poupée de chiffon entre les troncs d'arbres, les rochers et autres débris que l'inondation a délogés. Vous avez encore peur ? Bon : ça peut sauver une vie. Maintenant, payez au suivant et parlez à vos amis et à votre famille aventureux des risques d'inondations soudaines. 

Conditions à Buckskin Gulch : humide ou sec

Supposons que vous vous préparez pour une randonnée dans Buckskin Gulch et, grâce à une recherche minutieuse et à une surveillance approfondie des prévisions météorologiques, vous êtes convaincu qu'il n'y a aucun risque d'inondations soudaines pour la fenêtre temporelle que vous envisagez. Même ainsi, vous devriez toujours parler à un garde forestier local ou à un service de guide pour comprendre à quoi ressemblent les conditions actuelles à Buckskin Gulch. Les conditions peuvent varier radicalement selon le temps écoulé depuis la dernière inondation à Buckskin Gulch. S'il n'y a pas eu d'inondations depuis des mois, vous pouvez trouver une randonnée facile, belle et sèche dans un endroit magnifique. (Pour ce que ça vaut, le record de vitesse pour une course à travers toute la longueur de Buckskin Gulch - c'est 23 miles point à point - se trouve à moins de trois heures! Vous pouvez parier que ce record a été établi dans des conditions sèches.) D'un autre côté, s'il y a eu une inondation récente, vous pouvez vous attendre à rencontrer de la boue glissante et de profondes mares d'eau froide très tôt dans votre randonnée. 

Quel est le moment le plus sûr pour faire de la randonnée à Buckskin Gulch ? 

Vous savez maintenant que vous voulez éviter la mousson d'été et le ruissellement printanier lors de la planification de votre visite à Buckskin Gulch, et idéalement, vous voulez attraper des conditions sèches dans le canyon pour une progression facile et une randonnée agréable. Vos meilleures chances de trouver une fenêtre de conditions agréables et sûres à Buckskin Gulch sont à la fin du printemps après la fonte des neiges et avant la mousson, ou à l'automne après la fin de la mousson. En règle générale, ce serait de fin avril à fin juin, puis de fin septembre à novembre. Veuillez garder à l'esprit, cependant, que les conditions météorologiques ont changé au cours des dernières années et qu'il est impossible de faire des prévisions précises à long terme sur les mois qui permettront d'accéder en toute sécurité à Buckskin Gulch. Vérifiez toujours la météo et ayez toujours un plan de secours au cas où les conditions ne seraient pas favorables pour Buckskin Gulch. Rappelez-vous : aucun canyon ne vaut votre vie. 

Peut-on parler de crues éclair dans le Paria Canyon ?

Si vous avez passé du temps à faire des recherches sur la région autour de Buckskin Gulch, vous savez peut-être que Buckskin est un affluent du Paria Canyon, qui est lui-même une destination de randonnée et de randonnée de classe mondiale. Les éléments techniques de l'évaluation du risque d'inondation soudaine dans Buckskin Gulch se traduisent directement dans le Paria Canyon, avec quelques mises en garde : 

  1. Toute crue soudaine qui frappe Buckskin Gulch se déversera dans le canyon Paria; cela signifie que s'il y a un risque d'inondation à Buckskin, il y a un risque d'inondation dans la Paria en dessous de la confluence de Buckskin Gulch et du Paria Canyon. 
  2. Le bassin versant du Paria Canyon s'étend plus à l'est que celui de Buckskin, il peut donc y avoir un risque d'inondation dans le Paria même s'il n'y a pas d'inondation dans le Buckskin Gulch.

La raison pour laquelle cet article se concentre sur le risque d'inondation dans Buckskin Gulch plutôt que sur les inondations dans le Paria Canyon est que Buckskin Gulch est mieux connu et plus facilement accessible. De plus, les détroits de Paria Canyon sont beaucoup plus courts que les détroits de Buckskin ; ils sont également plus larges et offrent en général plus de possibilités d'atteindre des terrains plus élevés. Cela ne veut pas dire que les inondations dans la Paria ne sont pas un problème sérieux – c'est le cas. Pourtant, là où le risque d'inondation soudaine de Buckskin est extrême et susceptible d'affecter des dizaines, voire des centaines de visiteurs un jour donné, le risque d'inondation soudaine de Paria Canyon est "seulement" grave à modéré (selon l'endroit où vous vous trouvez dans le canyon) et les impacts un nombre beaucoup plus restreint de visiteurs.

Qu'en est-il du risque d'inondation dans d'autres canyons ?

Il y a des centaines, voire des milliers de canyons nichés entre le plateau du Colorado et le désert du sud-ouest en général. Pour des raisons évidentes, il n'est pas pratique de fournir une évaluation des risques d'inondation pour chaque canyon individuellement. Au lieu de cela, isolons les éléments les plus importants de l'évaluation des risques d'inondation éclair de Buckskin Gulch et appliquons-les à un canyon différent, dans l'espoir que cela vous permettra d'effectuer votre propre évaluation des risques d'inondation pour tout canyon dans lequel vous déciderez d'entrer. 

Jetons un coup d'œil au Peekaboo de Kanab Slot Canyon, a/k/a Red Canyon (à ne pas confondre avec Peekaboo et Spooky Canyons près d'Escalante), un canyon de roches rouges très apprécié qui peut facilement être exploré en une demi-journée d'aventure. Peekaboo est beaucoup moins dangereux que Buckskin Gulch pour plusieurs raisons : les détroits sont beaucoup plus courts ; il existe de multiples possibilités d'évasion et options pour gagner du terrain; et, plus important encore, le bassin versant le plus proche de Peekaboo n'est qu'à environ huit milles en amont de l'étroit de Peekaboo, ce qui signifie que le bassin versant du canyon est beaucoup plus petit que celui de Buckskin Gulch, et le ciel au-dessus du bassin versant est évaluable visuellement en route vers le canyon. C'est pourquoi les services de guide de la région de Kanab en tant que tels Dreamland Safari Tours fonctionnent visites guidées à Peekaboo Slot Canyon même pendant la saison de la mousson : il est viable pour les guides d'évaluer visuellement le risque d'inondation en se rendant à l'embouchure du canyon. Il n'en va pas de même pour Buckskin Gulch. 

Des questions après avoir lu cet article ? Le moyen le plus simple d'éviter les conjectures lors de la planification de votre visite à Buckskin Gulch ou dans une autre région slot canyons est en embauchant un guide qui fournit l'expertise locale si essentielle pour rester en sécurité dans slot canyons. Dreamland Safari Tours est le service de guide de la région de Kanab classé n°1 sur TripAdvisor et propose des randonnées d'une journée ainsi que des excursions d'une nuit à Buckskin Gulch. Dreamland Safari Tours propose également des excursions en sac à dos dans le canyon de Paria et des visites guidées de 3 heures à Peekaboo Slot Canyon qui n'est accessible que par une piste de sable profonde à 4 roues motrices. 

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À propos de l'auteur: Ensoleillé Strœer copropriétaire Safari au pays des rêves, l'un des principaux services de guide du sud de l'Utah. Elle fait de la randonnée, de la course et de la randonnée dans Buckskin Gulch depuis plus d'une décennie et, en plus d'innombrables randonnées d'une journée dans le canyon, a effectué une douzaine de randonnées à travers Buckskin Gulch. Sunny est une athlète d'endurance professionnelle et une grimpeuse chevronnée de rock et de big wall.

 

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